Neurotecnología: Conectando nuestros cerebros para superar los retos globales

30/07/2021, por Angel

Neurotecnología: Conectando nuestros cerebros para superar los retos globales

Ananya Chadha

Investigadora de neurotecnología, desarrolladora de Machine Learning e Inteligencia Artificial


Empodera.org habla con Ananya Chadha, una desarrolladora de 19 años de Machine Learning e Inteligencia Artificial en IBM e investigadora de Neurotecnología en prácticas en Neuralink. Residente en Toronto, actualmente estudia su licenciatura en Neurotecnología e Ingeniería Eléctrica en la Universidad de Stanford. Ananya siempre ha sentido curiosidad por casi todo. Toda su carrera se ha centrado en aprender más sobre lo que le interesaba, empezando por la edición genética. Ese fue su primer encuentro con la codificación, aunque se trataba de código de ADN. Luego trabajó en la investigación de la edición genética, en el Laboratorio Cohn de Toronto. Allí construyó una plataforma, llamada G-nome, en la que la gente puede subir sus propios datos genéticos para ayudar a los investigadores a curar diferentes enfermedades. Después, trabajó en Babel Ventures, un fondo de inversión en biotecnología, y se entusiasmó con la Inteligencia Artificial (IA). Así que acabó trabajando en IA en IBM y en neurotecnología con Microsoft y Neuralink. Ananya siempre se ha centrado en cualquier área con posibilidades de impacto para hacer el bien y en cualquier cosa que le resulte divertida.

Hablando de uno de tus proyectos, estás investigando sobre el control del cerebro. Aunque es realmente impresionante, suena a ciencia ficción. ¿Cómo nació la idea y qué impacto prevés para esta tecnología en el futuro?

No sé si has leído el libro o visto la película “Matilda”. Trata de una niña que puede controlar cosas con su mente. Recuerdo que cuando era pequeña vi la película y leí el libro, y me dije: “¡Qué guay!”. Y luego, a medida que crecía, siempre tenía eso en mente, y entonces me topé con las interfaces cerebro-ordenador y la neurotecnología, que es el campo en el que los investigadores intentan conectar tu cerebro a máquinas u ordenadores externos.

 

 

“Fui capaz de controlar un pequeño coche con mis señales cerebrales. Es realmente una investigación muy prometedora”

 

 

Hay muchos métodos diferentes. Uno de ellos es la grabación de electros o EEG (electroencefalogramas). Se pueden colocar en la superficie de la cabeza para recoger las señales cerebrales. Hay muchas tecnologías diferentes que puedes usar, puedes usar MEG o EMG para los músculos… pero usas cualquier sensor, invasivo o no invasivo, y grabas tus señales cerebrales. Luego se analizan esas señales con alguno de los muchos programas diferentes disponibles para hacerlo. A partir de esa información puedes hacer cosas. Yo fui capaz de controlar un pequeño coche con mis señales cerebrales. Esto es realmente una investigación prometedora. Un área realmente asombrosa es, la gente que está paralizada. Solía ser un misterio médico, donde era muy difícil de saber si eran capaces de controlar sus piernas y brazos.

Hay muchas enfermedades neurológicas diferentes que hacen que la gente pierda el control de su cuerpo. Así que muchos trabajos realmente fascinantes en neurotecnología permiten a las personas pensar y luego recogemos sus señales cerebrales, cuando están pensando “déjame mover la mano”. Luego enviamos y procesamos esa información. Así, los investigadores son capaces de reestimularla. Quizás una vez moviste la pierna y ahora podemos reestimularla, y luego moverla, pasando por alto la lesión de la médula espinal o la lesión que se produjera. Hay una investigación muy interesante, en la que los investigadores fueron capaces de conseguir que monos paralizados volvieran a caminar utilizando esta tecnología.

 

 

“Los investigadores consiguieron que monos paralizados volvieran a caminar utilizando la neurotecnología”

 

 

Como joven, es muy importante que los jóvenes vean a gente como tú. Como defensora y constructora de la Inteligencia Artificial, ¿qué acciones llevas a cabo para apoyar estas acciones para los jóvenes?

Sí, es muy importante. Cuando empecé me fijaba en otros jóvenes que estaban haciendo cosas increíbles y me decía: “Vaya, si ellos pueden hacerlo, yo también”. Y ahora que estoy aquí, espero servir de ejemplo a otros jóvenes interesados en hacer lo que quieran. Creo sinceramente que es muy importante que mucha gente, de diferentes ámbitos, se involucre en los campos de la neurotecnología, la Inteligencia Artificial, la realidad virtual… por poner un ejemplo, con la genética puedes saber si, en el futuro, vas a llegar a ser anciano o no. A algunas personas les encantaría tener ese conocimiento y a otras no, porque no se puede hacer nada al respecto. Lo mismo ocurre con la IA. Hay muchas cuestiones polarizadas en las que un grupo piensa que “esto es lo mejor de la historia” y otro grupo se fija en las consecuencias e implicaciones éticas, igual que sucede con la neurotecnología.

 


“Necesitamos contar con grupos de personas que representen a todo el mundo, desarrollando tecnología para todo el mundo”

 

 

Lo bueno es que si se puede conseguir que participen personas de diferentes entornos, orígenes y procesos de pensamiento, entonces se pueden tener opiniones que pueden hacer un futuro realmente bueno para la humanidad. En cambio, si sólo hay un grupo centralizado que toma todas las decisiones, quizá no estemos obteniendo el mejor resultado para todos. Porque debería haber un grupo de personas que represente a todos, desarrollando tecnología para todos.

Así que creo que lo que deberíamos hacer es compartir lo genial que es esta tecnología y dar acceso a la información a más personas. Si tuviera que explicar la neurotecnología, no entraría en detalles técnicos. Sólo explicaría lo suficiente para que la gente sepa que este campo existe. Porque la mayoría de la gente no sabe que la neurotecnología existe, en absoluto. Así que hay estudios escritos en los que se intenta crear implantes cerebrales, para que la gente se comunique entre sí en una comunicación de cerebro a cerebro, casi como la telepatía. Hay un estudio muy divertido en la Universidad de Washington, donde los investigadores fueron capaces de comunicarse utilizando sólo sus ondas cerebrales y juntos fueron capaces de jugar un juego de Tetris. Esta información es pública, pero la gente todavía no lo sabe. Lo que significa que ahí les falta un eslabón. Y ese eslabón, que es como hacer llegar la información a un grupo más amplio de personas, creo que es una laguna importante que debería llenarse.

 

 

“Los investigadores fueron capaces de comunicarse, utilizando sólo sus ondas cerebrales, y juntos jugaron una partida de Tetris”

 

 

Como experta, ¿cómo crees que la IA puede ayudar a superar los retos a los que se enfrentan nuestras sociedades en estos momentos? ¿Podrías compartir algunos de los proyectos en los que estás trabajando actualmente y sus resultados?

Hay muchos problemas a los que nos enfrentamos como especie que son realmente difíciles y, a medida que nos hemos ido desarrollando, nuestros problemas son cada vez más complejos. Tienen distintas capas de ambigüedad, de complejidad…, es muy difícil para nuestros cerebros humanos entender las mejores soluciones para ellos. Por ejemplo, las diferentes enfermedades: a veces es difícil saber por dónde empezar para encontrar una cura. Es como el Cambio Climático: es realmente difícil saber y encontrar qué acciones llevar a cabo para encontrar una solución. Si buscamos un nuevo material que pueda hacer que los coches sean dos veces más eficientes…, a veces es difícil saber cuál es la solución.

 

 

“Con la combinación de IA, ML, computación cuántica y otras tecnologías, vamos a poder mejorar nuestras capacidades para tomar decisiones y encontrar respuestas”



Así que creo que con la combinación de la Inteligencia Artificial, el Machine Learning, la computación cuántica y algunas otras tecnologías, vamos a ser capaces de ayudar a mejorar nuestras capacidades para tomar decisiones y encontrar las respuestas a los problemas que son importantes para nosotros. Por poner un ejemplo, ahora mismo estoy trabajando con el ejército canadiense haciendo proyecciones del coronavirus. Y algo importante es que hay que saber qué aspecto puede tener el coronavirus en diferentes zonas. Una forma de predecir y proyectar eso es utilizar técnicas de Machine Learning que ayudan a ser muy precisos para que podamos tener una buena legislación y así muera la menor cantidad de personas. 

Y, además, cuando se hace neurotecnología, por ejemplo, mencioné anteriormente a las personas paralizadas, cuando se hace ese procesamiento de señales, se puede mejorar mucho el procesamiento de señales con aplicaciones que utilizan IA. Así, si se intenta que alguien controle un brazo protésico con su mente, se necesitan sus señales, pero hay que procesarlas utilizando el aprendizaje automático para poder controlar la prótesis.

 

 

“Hay muchos investigadores realmente increíbles que estudian cómo la IA puede decirnos cómo hacer mejores baterías, algo que ayudará mucho a nuestro planeta”

 


Pero hay muchos ejemplos. Por ejemplo, las baterías. Para reducir las emisiones de carbono podemos fijarnos en las mayores industrias, y una de las mayores es la energía. Al crear electricidad generamos muchas emisiones de carbono. Así que la pregunta es ¿por qué no podemos cambiar a las energías renovables, como la solar y la eólica? Y actualmente el problema es que la energía solar y la eólica no están encendidas todo el tiempo, por lo que se necesita electricidad que funcione todo el tiempo, para que ciudades enteras puedan encender sus luces y seguir teniendo suficiente energía. Pero si pudiéramos tener mejores baterías, que pudieran mantener grandes cantidades de carga durante, digamos, cinco días, podríamos convertir fácilmente, y de forma muy barata, toda la red en energía renovable. Así que la pregunta es ¿por qué no tenemos mejores baterías? Y hay un montón de investigadores realmente increíbles que están estudiando cómo la IA puede decirnos cómo podemos hacer mejores baterías, lo que ayudará mucho a nuestro planeta.

Pensando en esto, ¿qué tienes que decir a las personas que no creen en el Machine Learning o en la Inteligencia Artificial y dicen que estas tecnologías están quitándole el trabajo a la gente? ¿Cómo les contarías la importancia de estas tecnologías disruptivas para el futuro del mundo?

Es muy difícil y lo entiendo perfectamente, porque ahora mismo los puestos de trabajo son muy importantes para ganarse la vida, así que sería absolutamente catastrófico que algo llegara y acabara con la calidad de vida de todo el mundo. Creo que lo bueno ahora es que mucha gente está pensando en esto. Actualmente, la IA no está en la fase de eliminar la mayoría de los puestos de trabajo, debido a la forma en que creamos estas redes, la IA sólo es buena en una tarea específica, no es buena en las cosas humanas cotidianas todavía. Creo que pasará mucho tiempo antes de que cambiemos la forma en que hacemos las redes neuronales y el aprendizaje automático.

 

 

“Definitivamente, no estamos en la fase en la que la IA esté quitando a la gente sus puestos de trabajo”

 


Tendremos que cambiar totalmente nuestro enfoque, partir completamente de la base, para empezar a crear realmente Inteligencia General Artificial, que, creo, podría entonces quitar puestos de trabajo. Pero creo que, como hay tanta gente hablando de ello, lo cual es sorprendente, en un futuro potencial, en un futuro muy, muy lejano, los puestos de trabajo podrían convertirse en algo del pasado, quizás. Ahora vivimos en un mundo totalmente diferente, en el que sigues teniendo tu medio de vida, tu sustento y puedes hacer cosas que te aporten propósito y disfrute sin que eso sea necesariamente un trabajo. No estoy del todo seguro, pero ahora mismo no estamos en la fase en la que la inteligencia artificial se está llevando gran parte de los trabajos de la gente, pero sí que vamos a ver cómo la gente pierde sus trabajos.

 

 

“Necesitamos un sistema mejor para que la gente se vuelva a formar, se reeduque y aprenda constantemente para cubrir los huecos que surjan”



Estoy un poco preocupado por ello. Por ejemplo, los conductores de camiones. La humanidad está desarrollando camiones autónomos, y muchas personas trabajan como conductores de camiones. Así que definitivamente necesitamos un sistema mejor para que las personas se reciclen, se reeduquen y aprendan constantemente para que puedan cubrir los huecos que surjan. No estoy seguro de que tengamos ese sistema en marcha todavía. También es muy importante que la gente no se quede sin trabajo, por lo que se necesita una fuerte red de seguridad social para atrapar a la gente si su trabajo desaparece. 

Creo que la Renta Básica Universal es muy interesante. Creo que, por ejemplo, si se encarga a los robots que hagan muchas de estas tareas, tal vez su producción podría pagar para que la gente obtenga un nivel básico de ingresos, creo que eso también tiene mucho sentido.  

 

 

“Tiene sentido que, si se encarga a los robots que hagan muchas de estas tareas, sus beneficios puedan pagar para que las personas obtengan una Renta Básica Universal”

 

 

Tienes el apoyo de empresas como Microsoft. ¿Qué es lo siguiente? ¿Qué tienes en mente? ¿Qué quieres conseguir ahora mismo?

Hay muchas cosas en marcha ahora mismo. Voy a ir a la universidad en septiembre. Voy a ir a Stanford, que es un gran lugar para las startups. He estado trabajando en un montón de ideas para startups que creo que tienen el potencial de hacer mucho bien a mucha gente. Mi objetivo a largo plazo es, con suerte, mejorar la vida de mil millones de personas, y cuando pienso en cómo hacerlo, todo se reduce a la tecnología, que es lo que me gusta y lo que encuentro tan divertido y emocionante. Puedo compartir con ustedes algunas de las ideas en las que mi equipo y yo hemos estado trabajando. 

 

 

Mi objetivo a largo plazo es, con suerte, cambiar para mejor la vida de mil millones de personas. Si pienso en cómo hacerlo, la respuesta siempre pasa por la tecnología”

 


En el caso del coronavirus, en Canadá tenemos que hacer controles de temperatura obligatorios, por lo que hay que comprobar la temperatura de alguien, una o dos veces al día, de modo que si la temperatura de alguien supera un determinado umbral se le puede poner en cuarentena o se le pueden hacer pruebas de coronavirus para evitar la propagación temprana. Una de las cosas que hemos desarrollado es un brazalete que hace un seguimiento automático de la temperatura y los datos pueden enviarse a un panel de control. Las residencias de ancianos están muy mal protegidas en Canadá y son también la población más vulnerable al coronavirus. Así que estamos estudiando cómo podría medir la temperatura para verla inmediatamente y evitar que se propague en las residencias de ancianos.

Otro proyecto en el que participamos es un globo meteorológico. Estamos lanzando un globo meteorológico, que tiene paneles solares alrededor, para ver la economía de poner paneles solares en el cielo, quizás más allá de las nubes para que no sufran ninguna interrupción y puedan ser más eficientes. Y tenemos un montón de proyectos de neurotecnología. Creo que la neurotecnología va a ser increíble.

¿Actualmente buscas financiación para desarrollar esos prototipos?   

Bueno, ahora mismo en el proyecto de neurotecnología, estaría bien algo de financiación. Una cosa que es difícil en el mundo de las startups es el modelo de financiación, en el que esencialmente das una cuarta parte de tu empresa y luego recibes un millón de dólares o la cantidad de dinero que sea. Pero hay que dar mucho capital al principio, lo que puede causar muchos problemas en el futuro. Así que he estado estudiando las subvenciones y hay muchos otros sistemas realmente interesantes que existen, para tratar de mantener la mayor cantidad de propiedad posible sin dejar de ser capaz de poner en marcha la idea.

Creo que eres una de las principales voces en materia de tecnología ética y de cómo la tecnología debe ser abierta y resistente, porque tiene un impacto en la sociedad. ¿Crees que nuestra sociedad está preparada para la transformación digital que estamos viviendo?

No creo que estemos todo lo preparados que podríamos estar. Creo que la tecnología avanza muy rápido, de hecho, es una locura: hace diez o quince años, nadie tenía teléfonos móviles, ahora todo el mundo tiene teléfonos móviles. Y, por ejemplo, los aviones: el primero se inventó en 1903, el de los hermanos Wright. Así que han pasado ciento veinte años desde que los hermanos Wright volaron su endeble y pequeño avión, y ahora tenemos locos jets comerciales de Boeing, y fuimos al espacio en un cohete reutilizable…, ¡en sólo cien años! Si pasamos de un pequeño y diminuto planeador a increíbles cohetes y vuelos transatlánticos cada segundo, ¿qué va a ser en los próximos cien años? ¿Y en los cien siguientes? Si seguimos al mismo ritmo…, bueno, en realidad no deberíamos hacerlo porque la tecnología se desarrolla exponencialmente. Los descubrimientos anteriores se acumulan con otros descubrimientos. Será una locura. Ni siquiera podemos concebir dónde estaremos dentro de cien años, lo mismo que la gente de hace cien años no podía imaginar hoy.

¿Cómo podemos prepararnos para un futuro que no podemos concebir? Ben Johnson, director de una empresa de neurotecnología, dijo: “Digamos que tienes un coche como un pequeño rover de Marte. Y el vehículo tiene que ir del punto A al punto B, y hay una colina, hay arena…, no se le puede decir simplemente que vaya de A a B, que se fije en este rumbo y esta velocidad, porque hay viento y la arena se moverá, así que podría quedarse atascado en una zanja llegando al punto B. Lo que hay que decirle a este pequeño coche es cómo navegar, así que si hay viento o arena, tiene que saber una manera de salir de ella, y este pequeño coche debe saber que si no puede verlo entonces tiene que sacudirlo. Y debería saber, más o menos, cómo se está acercando y, en base a eso, decidir a qué velocidad ir y en qué dirección ir”. Así que si sacas esa historia, tienes que decirle a la gente cómo adaptarse y cómo aprender sobre las nuevas tecnologías, las habilidades y tener “buenas conversaciones”, en lugar de decirle exactamente lo que tiene que hacer. Así que hay que enseñarles a pescar en lugar de pescar por ellos. Creo que lo mismo se aplica aquí. El futuro va a cambiar tanto que ni siquiera sabemos cómo programar del punto A al punto B, pero sí podemos prepararnos para pensar en el futuro, para entender qué herramientas existen, para entender cómo podemos reciclar las sociedades y ser más adaptables, creo que ese es el enfoque que tenemos que adoptar.

¿Crees que la educación es importante como clave para todo?

Sí, creo que la educación es importante. Pero cuando la gente piensa en la educación, normalmente piensa en la escuela. Creo que la escuela es una forma de educar a la gente, pero creo que la gente también se desarrolla y se educa a partir de otras fuentes. Se aprende mucho de los padres, la familia y las comunidades, se aprende mucho de las cosas que se leen y escuchan… Al igual que la gente que escucha un podcast o un vídeo está siendo educada de alguna manera, diferente a la escuela. Así que creo que la cuestión es cómo se pueden crear sistemas educativos y enseñar a la gente valores y principios y cómo debatir y cómo actuar. No tiene que venir sólo de la escuela, porque la escuela es realmente difícil de cambiar.

Has planteado el tema de la Covid-19 varias veces durante la entrevista. ¿Cuál es tu opinión sobre cómo va todo y cómo será después de la pandemia? ¿Crees que las tecnologías disruptivas como el blockchain, el machine Learning o la IA pueden generar soluciones sostenibles para superar crisis como ésta?

No voy a hablar de cómo va Covid-19, porque no soy un experto, pero sí tengo muchas reflexiones. Lo primero que he notado es que, a causa del coronavirus, todo el mundo ha estado en cuarentena, en sus casas, y para mucha gente, lo sé, ha provocado mucha auto-reflexión, porque la gente ha estado pensando en el sentido de la vida y en cuestiones existenciales, porque es un momento tan existencial… en momentos como éste, en el que la gente está como “el mundo está loco, ¿qué está pasando?”. Gracias a ello, he visto fundar un montón de startups realmente increíbles, crear ideas, que la gente reflexione y se convierta en mejores personas, porque han tenido mucho tiempo para cuestionarse las cosas. De hecho, he visto cómo se han puesto en marcha muchas ideas increíbles para el bien social y startups éticas que están haciendo cosas realmente fascinantes. Como estoy en el mundo de la tecnología, muchas de ellas se han centrado en la tecnología, pero no tienen por qué hacerlo.

 

 

“Creo que este año ha sido muy bueno para que la gente aprenda a superar los obstáculos, porque ha sido muy duro”

 


Esta pandemia de coronavirus no será la última pandemia a la que nos enfrentemos, no será la última crisis mundial loca a la que nos enfrentemos, definitivamente habrá otras en el futuro. Creo que lo que hemos aprendido de ésta, en términos de cómo respondemos a este tipo de desastres, cómo se desarrollan las vacunas… se puede ver el desarrollo de vacunas en el espacio, se dispara como un loco, hay tantas nuevas empresas que están buscando en el desarrollo de vacunas. Vimos tantas personas que trabajaban en oficinas que van a ser capaces de hacer la transición al teletrabajo. La gente está creciendo y aprendiendo a superar las dificultades. Así que creo que este año ha sido muy bueno para que la gente aprenda a superar los obstáculos, porque ha sido muy duro. Creo que porque ha sido duro, la gente se ha vuelto más adaptable y más fuerte. Y creo que, con suerte, eso sería bueno.

Nos gustaría terminar con un consejo que podría dar a una chica más joven que quiera ser científica… ¿Cómo le diría que persiga sus sueños?

En mi opinión, es una locura lo que puede hacer un ser humano. Hemos visto tantas personas increíbles a lo largo de la Historia, la Madre Teresa, Gandhi, Martin Luther King, que hacen cosas realmente locas. Y creo sinceramente que mucha gente, si no todo el mundo, puede hacer lo que ellos hacen. Pero hay algunas cosas, creo, que impiden a la gente alcanzar todo su potencial. Así que hay algunas cosas en las que pienso. En primer lugar, puedes lograr cualquier cosa que puedas concebir. Así que primero tienes que saber lo que quieres. Por ejemplo, si no supieras que existe la neurotecnología, no querrías hacer algo en el campo de la neurotecnología; si no supieras que existe la exploración espacial, sería difícil que pensaras que quieres dedicarte al espacio… o un montón de áreas diferentes. Así que primero hay que informarse y luego decidir qué se quiere y adónde se quiere ir. El segundo paso es, si realmente crees que puedes llegar allí. También tienes que desearlo de verdad. Si haces esas tres cosas, creo sinceramente que todo el mundo conseguirá sus objetivos. No es necesario tener un plan. Los planes cambian, las cosas surgen, pero en cuanto te lo planteas, esa cosa te puede empujar en esa dirección. Y seguirá acumulándose. Así que siempre que quieras algo de verdad, y creas que puedes conseguirlo, creo sinceramente que puedes hacerlo.

Tengo otro pensamiento sobre esto que es: en la vida, creo que la gente piensa que tiene que hacer ciertas cosas. Son como: “Tengo que hacer esto y tengo que hacer aquello”. Pero la realidad es que no tienes que hacer la mayoría de esas cosas. Por ejemplo, no tienes que hablar con esta persona, no tienes que aprender esta cosa, no tienes que estar atrapado en este trabajo… tenemos la suerte de vivir en países libres que nos permiten hacer cualquier cosa. Así que nunca es demasiado pronto ni demasiado tarde para cambiar lo que quieres hacer, en absoluto. Si no te gusta lo que haces, si no encuentras alegría y diversión en ello, puedes dejarlo y empezar otra cosa. Creo que es muy fácil para nosotros quedarnos atrapados en la sociedad y caer en burbujas sobre lo que podemos o no podemos hacer, pero en realidad podemos hacer cualquier cosa. Así que sientete libre de seguir cambiando, no tienes que quedarte atrapado en algo para siempre.

 

Entrevista completa en vídeo 

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