GrainMate: empoderamiento tecnológico local para garantizar la seguridad alimentaria global

17/03/2021, por Angel

GrainMate: empoderamiento tecnológico local para garantizar la seguridad alimentaria global

Isaac Sesi

Fundador y CEO de Sesi Technologies


Empodera.org charla con Isaac Sesi, fundador y CEO de Sesi Technologies, una empresa de Ghana que desarrolla tecnologías asequibles para resolver los problemas de los sistemas alimentarios mundiales, con un enfoque específico en África. Este emprendedor, ingeniero e innovador ghanés usa la tecnología para resolver algunos de los problemas más acuciantes de África. En 2018 fue incluido en la lista de los 50 ghaneses más influyentes y en 2019 fue elegido por el MIT como Innovador Tecnológico menor de 35 años, junto a los fundadores de Google y PayPal. También es cofundador de Nsesa Foundation, una organización sin ánimo de lucro centrada en las carreras STEM y cuyos programas han alcanzado a más de 3.000 estudiantes en África.

 

Hola Isaac, cuéntanos cómo nace GrainMate y cuál es su filosofía.

GrainMate comenzó como un proyecto de investigación durante mi época como ingeniero investigador en el Departamento de Agricultura e Ingeniería de Biosistemas, en la Universidad de Ciencia y Tecnología Kwame Nkrumah. Allí formé parte de un equipo que investigaba tecnologías asequibles para mitigar las pérdidas tras la cosecha, que pudiera ser producido localmente con facilidad y fuese escalable para el beneficio de los pequeños agricultores de Ghana y de todo el mundo.

Tras completar las investigaciones científicas iniciales, mi equipo se encargó de replicar un prototipo inicial de medidor de humedad en los granos de cereal que había sido desarrollado por el Doctor Paul Armstrong, un ingeniero del Departamento de Agricultura de Estados Unidos. El equipo que organicé logró rediseñar con éxito el hardware y el software del dispositivo, montando docenas de unidades y construyendo una app de soporte y acompañamiento para dispositivos móviles. También contamos con artesanos locales para que se encargasen del empaquetado y de producir otras piezas que normalmente se habrían comprado en China. Tras el éxito de nuestro trabajo y, al darme cuenta del impacto potencial que podría tener la adopción del medidor de humedad para los agricultores, me puse manos a la obra para crear un empresa y ampliar el desarrollo, comercialización y escalabilidad del medidor de humedad, que llamé GrainMate.

La filosofía detrás de GrainMate pasa por demostrar que las tecnologías sencillas y baratas pueden tener un impacto enorme en las vidas de los agricultores y contribuir a mejorar la seguridad alimentaria global. Desde 2018, este ha sido mi compromiso a tiempo completo y hasta ahora hemos llegado a más de un millar de granjeros, un número que continúa creciendo. Vemos GrainMate como un punto de partida en nuestra misión de desarrollar distintas tecnologías asequibles para granjeros y negocios agrarios y ayudarles a reducir pérdidas, aumentar beneficios y maximizar la productividad.

 

”GrainMate es un punto de partida en nuestra misión para desarrollar tecnologías asequibles para agricultores y negocios agrarios y ayudar a que reduzcan pérdidas, aumenten beneficios y maximicen productividad”

 

Has desarrollado una gran pasión por la agricultura mientras crecías y has iniciado una misión personal para mejorar la seguridad alimentaria global. ¿Cómo empezaste y cómo ha sido el camino del emprendimiento tecnológico en África?

El ecosistema de emprendimiento tecnológico en África aún es muy joven y muchos de los componentes de este ecosistema están aún muy poco desarrollados. Esto significa que cualquiera que se lance al emprendimiento tecnológico en África tendrá que afrontar retos significativos. Empezar una startup de hardware agrotecnológico en Ghana ha sido incluso más difícil, debido a que prácticamente no existe tejido industrial y manufacturero. En este sentido, somos unos de los pioneros de la fabricación de hardware en Ghana.

Algunos de los retos a los que hemos tenido que enfrentarnos incluyen conseguir una financiación adecuada, encontrar ingenieros formados con quienes trabajar, adquirir el equipamiento adecuado, obtener materias primas e intentar desmontar la noción de que los productos fabricados localmente son de poca calidad. A pesar de ello, para nosotros la misión de resolver los retos alimentarios de las personas más vulnerables es mucho más importante que los desafíos que afrontamos actualmente, y el impacto que estamos consiguiendo, nos da la fuerza para perseverar y mantenernos resilientes a pesar de todas las dificultades. La buena noticia es que el ecosistema de emprendimiento tecnológico en África está creciendo rápidamente y la cantidad de oportunidades disponibles para los emprendedores crece cada día.

 

La mayoría de granjeros locales a los que apoyáis con vuestras soluciones tecnológicas poseen pequeñas explotaciones y su alfabetización digital es limitada. ¿Cómo superáis esta situación para llegar a todas estas personas?

Tenemos en cuenta la limitada alfabetización digital en el diseño de nuestras soluciones. Las diseñamos para ser lo suficientemente simples para no requerir mucha formación. A través de nuestra relación con los agricultores estamos recibiendo una evaluación constante sobre nuestras soluciones e incluimos esa valoración en el proceso de desarrollo de productos. También interactuamos con otros socios, como los Servicios de Extensiones del Ministerio de Agricultura, quienes nos ayudan a lidiar con otras barreras del idioma.

 

Uno de los Objetivos de Desarrollo Sostenible es conseguir trabajo decente y crecimiento económico para todas las personas. ¿Qué puede ofrecer el presente y el futuro de la agricultura en términos de nuevas oportunidades para los jóvenes emprendedores en países como Ghana?

En Ghana y en muchas otras partes de África, la agricultura ha sido vista tradicionalmente como un “trabajo sucio” y un negocio que no da beneficios, reservado para hombres mayores y mujeres de zonas rurales. Pero con el paso de los años, ha habido numerosas campañas para atraer a las personas jóvenes hacia la agricultura. Los gobiernos están ofreciendo incentivos como las exenciones fiscales o el apoyo técnico y financiero para los jóvenes que quieran dedicarse a la agricultura. La respuesta ha sido positiva, y cada vez más jóvenes apuestan por la agricultura y están generando empleos para jóvenes en zonas rurales. Plataformas online de “crowdfarming”, como FarmCrowdy en Nigeria o Complete Farmer en Ghana, hacen posible que los jóvenes inviertan en agricultura y cosechen buenos rendimientos a la vez que apoyan a los granjeros locales. Otras compañías como Agrocenta y Farmerline en Ghana, ambas fundadas y dirigidas por jóvenes, están revalorizando a los granjeros y empleando a muchas personas jóvenes a la vez. Según las previsiones globales, la demanda de alimentos crece cada año, por lo que veo un futuro brillante y muchas oportunidades para la gente joven que se lanza a la agricultura. 

 

¿Puedes ofrecernos algún caso de éxito de granjeros locales que usen vuestras soluciones tecnológicas localmente producidas?

Definitivamente. Tenemos muchos casos de éxito de productores de grano y forraje, así como de criadores de pollos, que emplean las soluciones tecnológicas que proporcionamos. Los criadores de pollos han podido reducir a la mitad las tasas de mortalidad de las aves, debido a que ahora usan nuestras soluciones para garantizar una mejor calidad del pienso que consumen sus animales. Los productores de cereales ahora pueden almacenar por más tiempo y han reducido sus pérdidas, mientras que sus beneficios han aumentado un 10%. Estamos muy emocionados al ver que muchos de los agricultores a los que hemos formado comienzan a poner en práctica buenas técnicas de gestión tras la cosecha, lo cual se traducirá en una reducción aún mayor de sus pérdidas.

 

Trabajamos para que GrainMate pueda dar apoyo a cultivos como el cacao, el café o los anacardos y estamos construyendo una plataforma que permite a los granjeros vender fácilmente sus productos”

 

El año pasado ganaste el Premio GoGettaz Agripreneur, una competición panafricana para jóvenes emprendedores e innovadores. ¿Qué significa para ti y para tu equipo? ¿Cómo puede impulsar la Cuarta Revolución Industrial África?

Ganar el Premio GoGettaz Agripreneur fue una validación enorme del trabajo de todo el equipo. Demostró que estamos resolviendo un problema importante. Además, en tiempos difíciles, podemos mirar atrás hacia esta “victoria” y eso nos mantiene motivados. Ganar los 50.000 dólares del premio también nos proporcionó una línea financiera crucial para mantener a flote la compañía mientras consolidamos nuestra rentabilidad.

Impulsar la Cuarta Revolución Industrial en África implica esfuerzos colectivos, tanto de los gobiernos como de las empresas y negocios. Los gobiernos necesitan trabajar con las compañías de telecomunicaciones para mejorar las infraestructuras de internet y el acceso a la red. Esto desbloquearía el rápido desarrollo y despliegue de soluciones de alta tecnología que requieren de conectividad. Los negocios y empresas también deberían pensar sobre la mejor manera de aprovechar la tecnología para ofrecer un valor añadido a los consumidores, además de sus servicios actuales.

 

¿Hacéis vuestra investigación de forma abierta y colaborativa para el desarrollo de vuestros productos?

Sí. En nuestras investigaciones trabajamos con las partes interesadas y afectadas. Hemos trabajado con el Programa Mundial de Alimentos, con el Laboratorio de Pérdidas Tras la Cosecha y con el Ministerio de Alimentación y Agricultura de Ghana. Hasta hemos difundido publicaciones académicas sobre nuestras investigaciones que están disponibles para el público.

 

¿Qué proyectos tenéis en mente para conseguir repercusión e impacto?

Ahora estamos trabajando en conseguir que GrainMate pueda dar apoyo a otros cultivos importantes como el cacao, el café o los anacardos. También estamos construyendo una plataforma que permite a los granjeros vender fácilmente sus productos. Tenemos planeado ampliar el alcance de nuestras soluciones de gestión tras la cosecha para incluir tecnologías asequibles que ayuden a los agricultores a secar y almacenar cereales y otros productos alimentarios con mayor eficiencia. También pensamos desarrollar hardware y software para los agricultores de invernadero.

 

¿Cuál es tu opinión y previsiones sobre cómo va todo durante y después de la crisis global de la Covid-19?

Decir que la Covid-19 ha sido devastadora para la mayoría de negocios es decir lo obvio. A pesar de todo, creo que muchos negocios están comenzando a fijarse en cómo beneficiarse de las otras oportunidades que esta pandemia traerá, especialmente en cómo aprovechar las tecnologías digitales para hacer crecer sus negocios y cómo mantenerlos a flote.

Como empresa de hardware, la Covid-19 nos golpeó con fuerza. Primero, nuestras operaciones de producción fueron interrumpidas ya que no podíamos mantener la producción durante el confinamiento. Trabajar desde casa también afectó a la productividad del equipo de hardware.

Por otro lado, nuestra cadena de suministro fue interrumpida ya que no podíamos importar materias primas debido al cierre de fronteras. Los precios para todas las demás rutas de envío se dispararon de la noche a la mañana.

A pesar de todas estas dificultades, nos estamos dando cuenta de las nuevas oportunidades que nos trae la pandemia. Muy especialmente, estamos investigando nuevas formas de potenciar la tecnología para llegar a nuestros granjeros.

 

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